Le film de vigilante raconte l'histoire d'un personnage qui se fait justice lui-même en affrontant à mort un ennemi contre lequel le héros à un compte personnel à régler (le méchant a tué ou agressé un proche du héros, a agressé le héros, ou même parfois a tué le héros qui revient d'outre-tombe venger sa mort). Les histoires de vengeance sont aussi vieilles que le monde, mais ce genre de film a véritablement connu son âge d'or dans les années 70. Il prend le relais du western agonisant en racontant le même genre d'histoires (un héros qui se venge d'une offense) mais en le resituant dans un contexte moderne et urbain.

Ce n'est d'ailleurs pas un hasard si les acteurs qui se sont illustrés dans des rôle de vigilantes ont d'abord fait du western (Clint Eastwood, Charles Bronson, John Wayne...).

Plus qu'un cow-boy moderne, le vigilante incarne les anciennes valeurs (honneur, famille, morale et propriété individuelle) en opposition aux nouvelles valeurs prônées par la "beat generation" que les réactionnaires résumaient à la débauche, la drogue et la violence.

La ville n'y est perçue que comme l'antre du vice dans laquelle la figure moralisatrice du vigilante viendrait remettre les pendules à l'heure, à coup de tatane et de 357 Magnum...

LA HORSE (1970) de Pierre Granier-Deferre

L'INSPECTEUR HARRY (1971) de Don Siegel

BIG BOSS (1973) de Lo Wei et Chia-hsiang Wu

LA FUREUR DE VAINCRE (1973) de Lo Wei

MAGNUM FORCE (1973) de Ted Post

LA FUREUR DU DRAGON (1974) de Bruce Lee

LE VIEUX FUSIL (1975) de Robert Enrico

RAMBO (1982) de Ted Kotcheff

LE RETOUR DE L'INSPECTEUR HARRY (1983) de Clint Eastwood

COBRA (1986) de George Pan Cosmatos

L'INSPECTEUR HARRY EST LA DERNIERE CIBLE (1988) de Buddy Van Horn

BATMAN (1989) de Tim Burton

PUNISHER (1989) de Mark Goldblatt

THE CROW (1994) de Alex Proyas

THE SUBSTITUTE (1996) de Robert Mandel

SIN CITY (2005) de Frank Miller, Robert Rodriguez et Quentin Tarantino

PUNISHER: ZONE DE GUERRE (2008) de Lexi Alexander

TAKEN (2008) de Pierre Morel